El cáncer en el cinturón maicero impulsa acciones para combatir la contaminación por nitratos de fertilizantes agrícolas

Aquí Yves. Esta historia entierra un poco el protagonista. La razón por la que varios estados del Cinturón Agrícola se están uniendo es por la preocupación de que el escurrimiento de los fertilizantes nitrogenados esté introduciendo nitratos tóxicos en los suministros de agua… y el nivel que la EPA considera aceptable parece demasiado permisivo. Tenga en cuenta que esta preocupación no es nueva, como lo demuestra un artículo de 2016 de EcoWatch. Pero el hecho de que algunos estados se estén preparando puede cambiar la ecuación.

Por Keith Schneider, ex corresponsal nacional del New York Times y editor senior de Circle of Blue. Ha informado sobre el concurso por la energía, los alimentos y el agua en la era del cambio climático desde seis continentes. Publicado originalmente en La nueva lede

Cuando los directores de la empresa pública de agua de Des Moines, Iowa, acudieron a los tribunales en 2015 para intentar evitar que los nutrientes agrícolas tóxicos contaminaran el agua potable de la ciudad, sabían que demanda federal que presentaron sería visto no sólo como un paso desesperado para proteger la salud pública, sino también como un acto descarado de desafío que provocaría una respuesta feroz de los poderosos líderes agrícolas y políticos de Iowa.

Como anticiparon, una cohorte de intereses agrícolas se unió al entonces gobernador. Terry Branstad al rechazar la demanda, que Branstad declaró un acto de “guerra en las zonas rurales de Iowa.” Des Moines Water Works alegó que los distritos de drenaje en tres condados de Iowa habían contaminado el río Raccoon con nitratos, lo que obligó a Des Moines a realizar costosos esfuerzos para hacer que el agua contaminada fuera segura para beber. El caso fue desestimado en 2017 después de que un tribunal dictaminara que la ley de Iowa exime a los distritos de drenaje de reclamaciones por daños.

Fue la última vez que una entidad gubernamental en Iowa o en cualquier otro estado del Cinturón de Maíz hizo un intento concentrado de reducir la exposición humana a fertilizantes comerciales sospechosos de causar cáncer y a una inundación de estiércol de ganado que rutinariamente drena desde los campos agrícolas hacia las aguas subterráneas, arroyos y ríos. .

Hasta ahora.

Provocado por investigación convincente Al demostrar que las enfermedades y muertes relacionadas con el cáncer están aumentando a medida que aumenta la contaminación por productos químicos agrícolas comunes y estiércol en estados agrícolas clave, los legisladores y funcionarios de salud de Iowa, Minnesota y Nebraska están aplicando una serie de nuevas estrategias destinadas a reducir los riesgos para la salud humana. presentado por la actual contaminación relacionada con las granjas.

Una de las principales preocupaciones de los legisladores y profesionales de la salud en los tres estados es reducir la exposición a los nitratos, que se forman cuando el nitrógeno de los fertilizantes y el estiércol se combinan con el oxígeno. Los bebés pueden sufrir graves problemas de salud al consumir nitratos en el agua potable, y existe una creciente literatura sobre ello. indica asociaciones potenciales que incluyen un mayor riesgo de cáncer.

«Es bastante obvio que en las áreas donde los niveles de nitratos y otros agroquímicos en el agua son más altos, se presentan más cánceres pediátricos y defectos de nacimiento», dijo Eleanor Rogan, presidenta del Departamento de Salud Ambiental, Agrícola y Ocupacional de la Universidad de Centro médico de Nebraska. «Así que eso te dice que tal vez deberías hacer algo al respecto y bajar los niveles».

La “crisis del cáncer” en Iowa

Rogan es uno de los líderes de la investigación epidemiológica activa de Nebraska sobre la alta tasa de defectos de nacimiento y cánceres pediátricos en áreas donde el agua subterránea está contaminada con nitratos y atrazina, un herbicida. El año pasado, los legisladores estatales aprobaron $2.5 millones para agregar una unidad de oncólogo pediátrico al equipo de científicos y especialistas médicos del Centro Médico encargado en parte de identificar y controlar las fuentes de cáncer en los niños del estado. En 2022, la legislatura aprobó subvenciones disponibles para hogares y comunidades para desarrollar nuevas fuentes de agua subterránea no contaminada.

En Iowa, el representante estatal demócrata Austin Baeth, especialista en medicina interna de Des Moines, encabeza un esfuerzo bipartidista en la legislatura estatal para poner fin a lo que él llama “la crisis del cáncer de Iowa”. Baeth dice que, trabajando con demócratas y republicanos, se están redactando varios proyectos de ley para su consideración legislativa a finales de este año.

«Una de las políticas que estamos siguiendo es dedicar recursos estatales a la epidemiología del cáncer para que podamos empezar a tratar de encontrar algunos de esos vínculos para descubrir cuáles son los factores clave de nuestra tasa de cáncer», dijo Baeth. «He logrado encontrar defensores del lado republicano que comparten mi preocupación».

Una propuesta que están desarrollando Baeth y sus colegas financiaría un programa de investigación epidemiológica para evaluar con mayor precisión las posibles causas del cáncer, identificar las fuentes de exposición, el número de personas enfermas y los lugares donde se están desarrollando excesos de cáncer.

Los resultados de la investigación complementar el proyecto del Iowa Cancer Consortium para comprender mejor y defender la limitación de la exposición a pesticidas, fertilizantes comerciales y estiércol animal utilizados y generados por la agricultura de Iowa, entre otros contaminantes ambientales.

«No puedo decir que sepamos de manera concluyente que los nitratos son la causa de nuestro nivel extremadamente alto de cáncer en Iowa», dijo Baeth. “Pero ciertamente los nitratos y otras toxinas potenciales en el agua están en la lista de posibles culpables. Sabemos que las altas concentraciones de nitrato están relacionadas con el cáncer”.

En Minnesota, el representante estatal Rick Hansen, presidente demócrata del Comité de Medio Ambiente de la Cámara de Representantes, está presentando este año un proyecto de ley que impone lo que él llama un impuesto de “quien contamina paga” a los fertilizantes comerciales para ayudar a las familias y comunidades a desarrollar fuentes limpias de agua potable. Las granjas de Minnesota aplican aproximadamente 3 millones de toneladas de fertilizante comercial al año, según cifras estatales. Un impuesto de 1 dólar por tonelada sobre fertilizantes que ahora se venden a 720 dólares la tonelada recaudaría 3 millones de dólares.

La propuesta de Hansen es una respuesta a una de las peores contaminaciones por nitratos del país que se encuentran en aguas subterráneas y pozos de agua potable en nueve condados del sureste de Minnesota. En noviembre, la Agencia de Protección Ambiental de EE.UU. ordenó minnesota para abordar el “peligro inminente y sustancial para la salud” de miles de residentes que estaban expuestos a altos niveles de contaminación por nitratos en el agua potable.

Desde 2010 Minnesota ha gastado un promedio de $103 millones al año para prevenir la contaminación del agua con su Fondo de Agua Limpia, Tierras y Legado financiado con impuestos sobre las ventas. El fondo modernizó las plantas de tratamiento de agua y conservó 17.000 acres a lo largo de arroyos y ríos como áreas naturales no plantadas. El fondo también otorgó préstamos a bajo interés a 1.100 de las 67.400 granjas del estado para implementar mejores prácticas de gestión voluntarias para detener el flujo de nitratos al agua.

Sin embargo, según la evaluación estatal más reciente, la contaminación está empeorando. Se necesitan nuevos enfoques, empezando por un impuesto a los fertilizantes, afirmó Hansen.

«Si estamos en una crisis de salud pública con altos niveles de nitratos, hay que encontrar una buena alternativa de agua para esas personas», dijo Hansen, que representa el área metropolitana de Twin Cities. “¿Quién va a pagar por ello? No creo que el contribuyente general deba pagar por ello”.

La propuesta de Hansen cuenta con el apoyo de legisladores influyentes en el Senado estatal, entre ellos el senador Matt Klein, presidente demócrata del Comité de Comercio del Senado e internista en Minneapolis. «Quien contamina paga por la limpieza en el estado de Minnesota», dijo. «Si los niños beben agua que ha sido envenenada con fertilizantes nitrogenados, entonces los fabricantes de fertilizantes nitrogenados deben ayudarnos a solucionar ese problema».

“Un verdadero problema”

Las medidas adoptadas por tres de los estados agrícolas más grandes del país surgen en respuesta a tendencias de largo plazo en la producción agrícola, la calidad del agua y la salud pública que convergieron hace más de una década y se han intensificado desde entonces.

La cantidad de nitrógeno aplicada al maíz, considerada una necesidad para aumentar los rendimientos, ha aumentó 120 millones de librasanualmente desde 2000, según el Departamento de Agricultura de Estados Unidos (USDA). Y la cantidad de estiércol líquido y sólido rico en nitrógeno y sin tratar procedente del ganado que se esparce en las tierras agrícolas (la mayor parte en el Medio Oeste) creció a 1.400 millones de toneladas en 2018, 300 millones de toneladas más que en 2007. Los datos del USDA lo muestran.

Los fertilizantes nitrogenados comerciales y el estiércol de ganado y aves de corral ricos en nitrógeno son las principales fuentes de contaminación por nitratos que está aumentando en las aguas superficiales y subterráneas de la región, según las agencias estatales de medio ambiente y agricultura. Según muchos estudios, hasta el 70% del nitrógeno aplicado a las tierras de cultivo se filtraba de los campos y se drenaba en forma de nitratos tóxicos a las aguas de la región.

En Minnesota, por ejemplo, los agricultores están comprando más fertilizantes comerciales. Y la inmensa población de cerdos, vacas y aves de corral del estado produce casi 50 millones de toneladas de estiércol líquido. La evaluación estatal más reciente encontró que «los nitratos están aumentando en los ríos principales» y «desde 1992, ha habido un aumento general en el porcentaje de nuevos pozos que tienen niveles de nitrato por encima del estándar para agua potable».

La ciencia que vincula los nitratos con el cáncer también se ha ido desarrollando durante los últimos 20 años y continúa haciéndolo. Los investigadores médicos han estado realizando estudios epidemiológicos, analizando grandes grupos de personas, a qué están expuestos y sus tasas de cáncer. Los resultados, dicen algunos científicos, indican que la exposición a los nitratos en el agua potable representa una amenaza para la salud en concentraciones mucho más bajas que el estándar federal para el agua potable de 10 partes por millón (ppm).

En 2012, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de EE. UU. informaron que la incidencia del cáncer en Iowa,Nebraska, Minnesota y otros dos estados en el cinturón del maíz – Ohio y Wisconsin – estaba aumentando, incluso cuando la incidencia general de cáncer en los EE. UU. continuó aumentando declive de décadas. Sólo tres estados fuera del cinturón del maíz experimentaron la misma tendencia ascendente en la incidencia: Arkansas, Luisiana y Virginia Occidental.

El año pasado, finalmente comenzaron a sonar las alarmas en Iowa cuando el Registro de Cáncer estatal informó que sus ciudadanos padecían la segunda incidencia más alta de cáncer en los EE. UU. El últimos datos de los CDC También encontró que en otros cinco estados del cinturón maicero (Illinois, Minnesota, Nebraska, Ohio y Wisconsin) la incidencia de cáncer se ubicaba cerca de la cima.

Profundizando aún más en los datos: de la Condados de todo el país con mayor incidencia de cáncer.Según los CDC, el condado de Palo Alto en Iowa tiene la segunda incidencia más alta, y otros cuatro en Nebraska se encuentran entre los 25 primeros.

“En algún momento como sociedad vamos a tener que decir: ‘Bueno, ¿queremos exponer a todos a todos estos químicos agrícolas?’, dijo Rogan del Centro Médico de la Universidad de Nebraska. «Todo el mundo termina expuesto a ellos y eso es un problema real».

(Este informe, publicado conjuntamente con Circle of Blue, fue posible gracias a una beca de periodismo de investigación otorgada por la Fundación Alicia Patterson y el Fondo para el Periodismo de Investigación. Es parte de una serie en curso que analiza cómo las políticas agrícolas cambiantes están afectando a los seres humanos y salud Ambiental.)

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