La verdadera razón por la que su factura de comestibles sigue siendo tan alta

Aquí Yves. A los lectores les gusta criticar a Sonali Kolhatkar por no estar comprometida con los problemas del mundo real, pero aquí se centra en un tema importante para el bolsillo: el costo de los alimentos en Estados Unidos. Le lleva un tiempo descubrir la causa subyacente, que es la presión oligopólica de los precios por parte de los grandes intermediarios corporativos. ¿Existen aumentos similares de precios en los alimentos en los países europeos?

Por Sonali Kolhatkar, periodista multimedia galardonada. Es la fundadora, presentadora y productora ejecutiva de “Levantándose con Sonali”, un programa semanal de radio y televisión que se transmite por las estaciones Free Speech TV y Pacifica. Su libro más reciente es Levantándose: el poder de la narrativa en la búsqueda de la justicia racial (Libros de luces de la ciudad, 2023). Ella es una compañera de escritura para el Economía para todos proyecto en el Independent Media Institute y el editor de justicia racial y libertades civiles en ¡Sí! Revista. Se desempeña como codirectora de la organización solidaria sin fines de lucro the Misión de mujeres afganas y es coautor de Afganistán sangrante. También forma parte de la junta directiva de Centro de acción de justiciauna organización de derechos de los inmigrantes. Producido por Economía para todosun proyecto del Independent Media Institute

Los estadounidenses han tenido que afrontar muchas cosas en los años transcurridos desde que comenzó la pandemia de COVID-19, incluida la inflación de los precios de las necesidades básicas. Las facturas de comestibles, especialmente, son una carga para las finanzas del hogar. Pero, como muestran informes recientes, la inflación está disminuyendo en muchas industrias y, sin embargo, los precios de los alimentos en general se han mantenido obstinadamente altos. Esto no sólo es un indicio de una profunda podredumbre en el corazón de la industria alimentaria, los agronegocios y las cadenas corporativas de supermercados, sino que también es una señal clara de que necesitamos reparar todo nuestro sistema alimentario.

Informando sobre una nueva encuesta de la Oficina del Censo, Sara Chernikoff de USA Today encontrado que «[t]El hogar estadounidense promedio gasta más de $1,000 por mes en comestibles”. Y, si bien no sorprende que quienes residen en estados caros como California tengan facturas de comestibles elevadas, hay poco alivio para quienes viven en estados con costos de vida más bajos. La factura semanal promedio de una familia de California en comestibles es de $297,72, pero la factura promedio de una familia de Carolina del Norte es de $266,23, casi la misma cantidad.

Intentando restar importancia a esta realidad, Paul Donovan, economista jefe de UBS Global Wealth Management, escribió en un artículo de opinión en el New York Times que los estadounidenses podrían estar sobreestimando la gravedad de la inflación, sintiendo el impacto especialmente cuando compran algo tan pequeño como una barra de chocolate. “[C]Los consumidores perciben la inflación como más alta de lo que realmente es”, escribió Donovan. Además, afirmó: “[h]Los humanos están genéticamente programados para enfatizar las malas noticias sobre las buenas cuando toman decisiones”. Donovan está insinuando que sólo estamos imaginando altas facturas de comestibles.

De hecho, la inflación en la industria de comestibles ha sido más alta que en otras industrias, aumentando 25 por ciento en los últimos cuatro años en comparación con el 19 por ciento en generaly muchos han señalado avaricia simple como razón: los precios de los alimentos son altos porque las empresas que fijan los precios creen que pueden salirse con la suya aumentando sus ganancias. Como todos tenemos que comer, naturalmente esto afecta más a las familias de bajos ingresos, algo así como un impuesto regresivo. un nuevo informe por el Colaboración de trabajo preliminar encontró que en 2022, “los consumidores en el quintil inferior del espectro de ingresos gastaron el 25 por ciento de sus ingresos en comestibles, mientras que los del quintil más alto gastaron menos del 3,5 por ciento”.

Los economistas han intentado explicar las razones por las que la inflación relacionada con los comestibles se mantiene obstinadamente alta señalando problemas en la cadena de suministro, mayores costos laborales y plagas agrícolas. El El Correo de Washington Incluso admitió (aunque con pocos comentarios adicionales) que “la consolidación de la industria da a las grandes cadenas la capacidad de mantener los precios altos”. (Volveré a este punto crítico más adelante).

Temiendo que los votantes que se sienten perjudicados cada vez que compran alimentos lo castiguen en las urnas, el presidente Joe Biden ha apuntado a la industria alimentaria. En un evento en Carolina del Sur el 27 de enero de 2024, el presidente comentó que, si bien “la inflación está bajando… todavía hay demasiadas corporaciones en Estados Unidos estafando a la gente: aumento de precios, tarifas basura, avaricia, contracción-flación”.

Para ser justos, algunos alimentos se volvieron más baratos, como huevos. Recuerda a nivel nacional revolver huevos en los primeros meses de la pandemia, cuando muchos minoristas de comestibles limitaban la cantidad de cajas por cliente? Pero en los años posteriores, los precios se estabilizaron. Y luego ellos batido de nuevo. De hecho, los huevos son un indicador mucho mejor de por qué los estadounidenses están molestos por la inflación relacionada con los alimentos que una barra de Snickers.

Hay muchas intervenciones a corto plazo que el gobierno puede aplicar para ayudar a las familias estadounidenses a hacer frente al alto costo de los alimentos, y el presidente Biden ha implementado muchas de ellas. Colaboración de trabajo preliminar informe cita un aumento en los beneficios del Programa de Asistencia Nutricional Suplementaria (SNAP) para los estadounidenses de ingresos más bajos, así como la iniciativa del gobierno federal de llevar a las corporaciones de alimentos a los tribunales por aumento de precios y ayudar a bajar los precios de los fertilizantes para cultivos.

Pero muchas de estas soluciones son soluciones alternativas para compensar la corporativización monopolística masiva de nuestra industria alimentaria. Recordemos el punto de que el El Correo de Washington hecho con poco análisis adicional: “la consolidación en la industria da a las grandes cadenas la capacidad de mantener los precios altos”. El hecho es que sólo un un puñado de corporaciones controlan la mayor parte de nuestro sistema alimentario. Todos estamos a merced de un pequeño número de grandes empresas. Y, a menos que hagamos cambios sistémicos serios en nuestros sistemas alimentarios, seguiremos siéndolo.

Cuando pensamos en soluciones a largo plazo que liberen a nuestros alimentos de la especulación corporativa, el humilde huevo vuelve a ser un buen ejemplo. Cuando los huevos eran artículos preciados durante los primeros meses de la pandemia, los pequeños productores y mercados de agricultores se convirtieron en los únicos proveedores confiables para muchos estadounidenses. Recuerdo estar incluso más agradecido que de costumbre por mi membresía en la Granja urbanauna pequeña granja en el corazón de Pasadena, California, donde vivo. Cada semana, les hago un pedido de productos frescos y otros alimentos cultivados localmente para complementar mis compras en la tienda. Durante los cierres por COVID-19, Urban Homestead fue una de las pocas fuentes que mi familia tenía de huevos y productos frescos.

Pero estos pequeños productores son pocos y espaciados. Si bien los afortunados entre nosotros pueden tener acceso a granjas urbanas, hay simplemente no es suficiente pequeños productores para alimentar a la mayoría de los estadounidenses. Las granjas que existen operan con márgenes muy estrechos, luchando año tras año para seguir siendo financieramente viables. Permanecen en las afueras de un enorme campo de juego capitalista que se inclina hacia agronegocios y cadenas de supermercados altamente subsidiados y centrados en las ganancias. Mientras pequeños agricultores, tanto urbanos como ruralesestán pasando apuros, las empresas comercializadoras de alimentos están engullendo enormes ganancias. Y el gobierno federal programa de subsidio agrícola beneficia desproporcionadamente a los grandes productores corporativos y no a los agricultores familiares a los que aparentemente se dirigen.

Localizar nuestros suministros de alimentos y acortar la cadena entre los compradores de alimentos (es decir, todos nosotros) y los proveedores de comestibles debería ser el foco de las políticas gubernamentales centradas en los alimentos. Esto requiere adoptar una mentalidad basada en la idea de “justicia alimentaria”, un tema sobre el que se ha escrito mucho. Necesitamos facilitar a los pequeños agricultores el cultivo de alimentos sin dejar de ser financieramente estables, y hacer más difícil para las grandes empresas agrícolas controlar nuestro suministro de alimentos. Esto requiere incentivar a los pequeños agricultores para que sigan siendo pequeños y sostenibles, lo opuesto a los ideales de “crecimiento” de los especuladores corporativos.

Los legisladores y los medios de comunicación corporativos están tan apegados a la idea de que los productores y distribuidores de alimentos merecen ganancias masivas a cambio de controlar nuestro suministro de alimentos, que un enfoque de decrecimiento basado en la justicia rara vez entra en su discurso. En lugar de que los ricos nos coman a nosotros (y a nuestras billeteras), es hora de que nos comamos a los ricos.

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