Tres cambios a largo plazo en el panorama presupuestario de Estados Unidos

He aquí tres cambios a largo plazo en el panorama presupuestario de EE. UU., basados ​​en los datos más recientes El presupuesto y las perspectivas económicas: 2024 a 2034 de la Oficina de Presupuesto del Congreso (febrero de 2024).

En primer lugar, las principales categorías del gasto público estadounidense han ido cambiando. Considere este gráfico que muestra el gasto federal dividido en interés obligatorio, discrecional e interés neto. El eje vertical mide el gasto como porcentaje del PIB. Como puede ver, durante el último medio siglo, la categoría de “obligatorio” ha aumentado mucho, la categoría de “discrecional” ha disminuido y la categoría de “interés neto”, aunque pequeña, está en su nivel más alto desde el inicio de los datos de la CBO en 1940.

¿Cuáles son estas categorías? El gasto “obligatorio” surge cuando el nivel de gasto estaba predeterminado por una legislación anterior. Un poco más de un tercio del gasto en esta categoría está relacionado con la atención médica: Medicare, Medicaid y subsidios para hacer que los seguros médicos sean más asequibles. Un poco menos de un tercio es Seguridad Social. Otras categorías importantes son los programas de apoyo a los ingresos, como el crédito fiscal por ingreso del trabajo, el crédito fiscal por hijos, los cupones de alimentos y otros. Otros elementos de esta categoría incluyen programas de jubilación para trabajadores gubernamentales y apoyos para veteranos militares.

En contraste, la CBO señala: “El gasto discrecional incluye la mayor parte del gasto en defensa; gasto en muchas actividades no relacionadas con la defensa, como educación primaria y secundaria, asistencia para vivienda, asuntos internacionales y administración de justicia; y desembolsos para ciertos programas de transporte”.

Como he argumentado antes, el gran cambio aquí es que El papel del gobierno federal se ha desplazado hacia la realización de pagos a individuos y se ha centrado cada vez menos en la ejecución y gestión de proyectos..

Un segundo cambio a largo plazo implica un cambio entre los déficits presupuestarios “primarios” y generales. El déficit presupuestario “primario” es simplemente el déficit general, al que se le restan los pagos de intereses. Como muestra la cifra de la CBO, los déficits “primarios” proyectados para el gobierno estadounidense no parecen especialmente altos según los estándares históricos. Pero observe dos cambios. Primero, en los últimos 50 años el déficit primario aumentaría y disminuiría, y ocasionalmente descendería hasta convertirse en un superávit presupuestario primario. De cara a la próxima década, todo será déficit primario. En segundo lugar, los mayores pagos de intereses significan que la brecha entre el déficit primario y el general se ha ampliado. El peligro aquí es lo que he llamado el “Cinta de correr de pagos de intereses” donde los déficits anuales siguen siendo grandes debido a los altos pagos de intereses sobre préstamos pasados, lo que aumenta la deuda total de una manera que garantiza pagos de intereses aún mayores en el futuro.

Durante un tiempo, alrededor de 2010, hubo un lamento entre los políticos y economistas de tendencia demócrata de que no habían “actuado a lo grande” al aumentar el gasto en respuesta a la Gran Recesión. Cuando llegó la recesión pandémica, algunos de ellos estaban decididos a “hacerlo a lo grande” esta vez. Personalmente, creo que el impulso fiscal del gobierno en el momento de la Gran Recesión fue correcto, pero el impulso fiscal en respuesta a la recesión pandémica fue demasiado. Pero cualesquiera que sean nuestros juicios sobre el pasado, ahora nos enfrentamos a las facturas en forma de altos pagos de intereses.

Un tercer cambio sustancial es la proyección de que los ingresos tributarios federales como porcentaje del PIB se mantendrán bastante cerca de sus niveles históricos durante el último medio siglo, mientras que el gasto federal se está moviendo hacia un nivel más alto.

Ya se han mencionado las principales razones del cambio en el gasto: el aumento del gasto en las personas mayores a medida que se jubila la generación Baby Boomer, un aumento constante de los costos de la atención sanitaria y los mayores intereses derivados de los préstamos gubernamentales anteriores. Aquí hay que tomar decisiones fundamentales. Una opción es que el gasto federal en general aumente en respuesta a la creciente proporción de personas mayores en la población estadounidense. Si no queremos que aumente el gasto federal como proporción del PIB, entonces tenemos que recortar los beneficios para las personas mayores, recortar otros gastos federales o aumentar los impuestos. Dado que recortar los pagos de intereses no es una buena idea, los “otros gastos” que pueden recortarse ya han representado una proporción cada vez menor del presupuesto estadounidense durante algunas décadas. Aumentar los impuestos no es nada divertido, como tampoco lo es una deuda federal en constante crecimiento.

En lo que respecta al presupuesto federal, en la próxima década aproximadamente nos encaminamos hacia una situación en la que o bien tomamos decisiones en momentos que nosotros mismos elegimos, o bien se nos imponen decisiones que muy probablemente en momentos no son de nuestra propia elección.

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