Las flores contaminadas huelen menos dulce para los polinizadores, según un estudio

El daño que puede causar la contaminación del aire es amplio y bien conocido: las sustancias químicas producidas por las actividades humanas pueden atrapar calor en la atmósfera, cambiar la química de los océanos y dañar la salud humana de innumerables maneras.

Ahora, un nuevo estudio sugiere que la contaminación del aire también podría hacer que las flores sean menos atractivas para los insectos polinizadores. Los compuestos llamados radicales nitrato, que pueden ser abundantes en el aire urbano nocturno, degradan gravemente el olor emitido por la pálida onagra, lo que reduce las visitas de las polillas halcón polinizadoras. los investigadores informaron en Ciencias el jueves.

Esta contaminación sensorial podría tener efectos de gran alcance, interfiriendo con la reproducción de las plantas y disminuyendo la producción de frutos que alimentan a muchas especies, incluidos los humanos. También podría amenazar a los polinizadores, que dependen del néctar de las flores para su sustento y ya están experimentando caídas globales.

«Nos preocupa mucho la exposición de los seres humanos a la contaminación del aire, pero existe todo un sistema de vida que también está expuesto a los mismos contaminantes», dijo Joel Thornton, químico atmosférico de la Universidad de Washington y autor del nuevo estudio. «Realmente estamos descubriendo cuán profundos son los impactos de la contaminación del aire».

El proyecto fue dirigido por el Dr. Thornton; su colega Jeff Riffell, neurobiólogo sensorial y ecologista de la Universidad de Washington; y su estudiante de doctorado conjunto, Jeremy Chan, quien ahora es investigador en la Universidad de Nápoles.

El estudio se centra en la pálida onagra, una planta de delicadas flores que se abren por la noche. Entre sus polinizadores clave se incluyen las polillas halcón, que tienen antenas detectoras de olores exquisitamente sensibles. «Son tan buenos como un perro en términos de sensibilidad química», dijo el Dr. Riffell.

El aroma de una flor es un ramo olfativo complejo que contiene muchos compuestos químicos. Para identificar los ingredientes del característico aroma de prímula, los científicos colocaron bolsas de plástico sobre las flores, capturando muestras del aire fragante. Cuando el equipo analizó estas muestras en el laboratorio, identificó 22 componentes químicos distintos.

Luego, los científicos registraron la actividad eléctrica de las antenas de las polillas cuando estaban expuestas a estos compuestos aromáticos. Descubrieron que las polillas eran especialmente sensibles a un grupo de compuestos llamados monoterpenos, que también ayudan a dar a las coníferas su olor fresco y siempre verde.

Los investigadores utilizaron estos atractivos aromas para crear su propio aroma de prímula simulado. Luego, agregaron ozono y radicales nitrato, los cuales pueden formarse cuando los contaminantes producidos por la quema de combustibles fósiles ingresan a la atmósfera. El ozono, que se forma en presencia de la luz solar, es abundante durante el día, mientras que los radicales nitrato, que se degradan con la luz solar, son más dominantes durante la noche.

Los científicos primero agregaron ozono al aroma de prímula y observaron cierta degradación química, con concentraciones de dos monoterpenos clave que cayeron aproximadamente un 30 por ciento. Luego agregaron radicales de nitrato a la mezcla, lo que resultó mucho más dañino, reduciendo estos atrayentes clave para las polillas hasta en un 84 por ciento en comparación con sus niveles originales. Habían “desaparecido casi por completo”, dijo el Dr. Thornton.

Para evaluar los efectos en dos especies de polillas halcón, los científicos colocaron una flor falsa, que emitía el aroma de prímula simulado, en un extremo de un túnel de viento. Las polillas liberadas en el otro extremo a menudo encontraban su camino hacia la flor.

Pero cuando la flor falsa despidió una fragancia degradada por los radicales nitrato, las polillas vacilaron. La tasa de visitas a las flores de la polilla halcón del tabaco se redujo en un 50 por ciento, mientras que las polillas esfinge de líneas blancas ya no visitaron la flor en absoluto. Los investigadores encontraron que agregar ozono por sí solo no tuvo ningún efecto sobre el comportamiento de las polillas.

Los científicos replicaron estos hallazgos en la naturaleza colocando flores artificiales en plantas de prímula. Las flores que emiten una fragancia degradada por la contaminación recibieron un 70 por ciento menos de visitas de polilla halcón en el transcurso de una noche que aquellos que desprenden un olor intacto, encontraron los investigadores. Calcularon que esa caída reduciría la polinización de la prímula lo suficiente como para disminuir significativamente la producción de frutos. «El entorno químico está desempeñando un papel realmente profundo en la configuración de estas comunidades ecológicas», dijo el Dr. Riffell.

Los investigadores creen que el problema se extiende mucho más allá de la polilla halcón y la prímula. Muchos polinizadores son sensibles a los monoterpenos, que son comunes en los olores florales. Utilizando modelos computacionales, los investigadores calcularon que en muchas ciudades de todo el mundo, la contaminación ha reducido las distancias de detección de olores en más de un 75 por ciento desde la era preindustrial.

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