¿Actuarán realmente los legisladores para proteger a los niños en línea? Algunos dicen que sí.

En los últimos minutos de una audiencia en el Congreso el miércoles En el que los directores ejecutivos de tecnología fueron reprendidos por no proteger a los niños en línea, el senador Richard J. Durbin, demócrata de Illinois, instó a los legisladores a actuar para proteger a los usuarios más jóvenes de Internet.

“No hay excusas”, dijo.

Los legisladores han hecho durante mucho tiempo declaraciones similares sobre cómo exigir responsabilidades a las empresas de tecnología, y tienen poco que mostrar al respecto. Tanto los republicanos como los demócratas han declarado en varios momentos que era hora de regular a los gigantes tecnológicos en cuestiones como privacidad y antimonopolista. Sin embargo, durante años, ahí fue donde terminó: sin nuevas regulaciones federales que las empresas pudieran seguir.

La pregunta es si esta vez será diferente. Y ya hay indicadores de que el tema de la seguridad infantil en línea puede ganar más fuerza legislativa.

Al menos seis propuestas legislativas que esperan entre bastidores en el Congreso apuntan a la difusión de material de abuso sexual infantil en línea y requerirían que plataformas como Instagram, Snapchat y TikTok hagan más para proteger a los menores. Los esfuerzos están respaldados por relatos emocionales de niños que fueron victimizados en línea y murieron por suicidio.

La única ley federal de Internet aprobada en los últimos años, SESTA (por la Ley para detener la habilitación de traficantes sexuales y la Ley de lucha contra el tráfico sexual en línea), que facilitó a las víctimas de tráfico sexual demandar a sitios web y plataformas en línea, se aprobó en 2018. también después del desgarrador testimonio de la madre de una víctima.

La seguridad infantil es un tema visceral y con el que se puede identificar personalmente que es más fácil de vender políticamente que otros asuntos, dijeron legisladores y expertos en seguridad en línea. En la audiencia del miércoles, ante las historias de niños que habían muerto después de la explotación sexual, Mark Zuckerberg de Meta dijo que lamentaba que las familias hubieran sufrido.

“Al igual que en la industria tabacalera, fueron necesarias una serie de audiencias vergonzosas para el tabaco, pero finalmente el Congreso actuó”, dijo Jim Steyer, presidente de Common Sense Media, un grupo sin fines de lucro de defensa de la infancia. “La presa finalmente se rompió”.

Cualquier progreso legislativo sobre la seguridad infantil en línea sería un contrapunto al estancamiento que ha envuelto al Congreso en los últimos años en otros temas tecnológicos. Una y otra vez, las propuestas de normas para gobernar a gigantes tecnológicos como Google y Meta no han logrado convertirse en ley.

En 2018, por ejemplo, el Congreso interrogó a Zuckerberg sobre una filtración de datos de usuarios de Facebook a Cambridge analíticauna empresa que creaba perfiles de votantes. La indignación por el incidente llevó a llamados al Congreso para que aprobara nuevas reglas para proteger la privacidad en línea de las personas. Pero mientras California y otros estados finalmente aprobaron leyes de privacidad en línea, el Congreso no.

Los legisladores también han atacado un estatuto legal, Sección 230 de la Ley de Decencia en las Comunicacionest, que protege a plataformas en línea como Instagram y TikTok de muchas demandas por el contenido publicado por sus usuarios. El Congreso no ha cambiado sustancialmente el estatuto, más allá de dificultar que las plataformas empleen el escudo legal cuando son acusadas de ayudar significativamente al tráfico sexual.

Y después de que empresas como Amazon y Apple fueran acusadas de ser monopolios y abusar de su poder sobre rivales más pequeños, los legisladores propusieron un proyecto de ley para ilegalizar algunas de sus prácticas comerciales. Un esfuerzo por llevar la legislación a la meta fallido en 2022.

Los senadores Amy Klobuchar, demócrata de Minnesota, y Josh Hawley, republicano de Missouri, así como otros legisladores, han culpado al poder de los cabilderos tecnológicos de acabar con las normas propuestas. Otros han dicho que las regulaciones tecnológicas no han sido una prioridad para los líderes del Congreso, que se han centrado en proyectos de ley de gasto y medidas destinadas a subsidiar a las empresas estadounidenses que fabrican chips informáticos cruciales y aprovechan la energía renovable.

El Comité Judicial del Senado, que organizó la audiencia del miércoles, discutió cinco proyectos de ley de seguridad infantil dirigidos a las plataformas tecnológicas antes de la audiencia. El comité aprobó los proyectos de ley el año pasado; ninguno se ha convertido en ley.

Entre las propuestas se encontraban la Ley STOPCSAM (Ley de Fortalecimiento de la Transparencia y las Obligaciones para Proteger a los Niños que Sufren de Abuso y Maltrato), que daría a las víctimas nuevas vías para denunciar material de abuso sexual infantil a las empresas de Internet, y la Ley REPORT (Revisión de los procedimientos existentes para denunciar a través de Technology), que ampliaría los tipos de delitos potenciales que las plataformas en línea deben informar al Centro Nacional para Niños Desaparecidos y Explotados.

Otras propuestas convertirían en delito la distribución de una imagen íntima de alguien sin el consentimiento de esa persona y obligarían a las autoridades a coordinar las investigaciones sobre delitos contra niños.

Una propuesta separada aprobada el año pasado por el Comité de Comercio del Senado, la Ley de seguridad infantil en líneacrearía una obligación legal para ciertas plataformas en línea de proteger a los niños. Algunas de las propuestas legislativas han sido criticadas por grupos de derechos digitales como Electronic Frontier Foundation, que dicen que podrían alentar a las plataformas a eliminar contenido legítimo mientras las empresas intentan cumplir con las leyes.

Klobuchar, que interrogó a los ejecutivos de tecnología en la audiencia del miércoles, dijo en una entrevista que la sesión «se sintió como un gran avance». Y añadió: «Como alguien que ha asumido estas empresas durante años, es la primera vez que sentí esperanza de movimiento».

Otros se mostraron escépticos. Para que se apruebe cualquier propuesta, necesitarán el apoyo de los líderes del Congreso. Los proyectos de ley que fueron aprobados por el comité el año pasado deberán reintroducirse y pasar por ese proceso nuevamente.

Hany Farid, profesor de la Universidad de California, Berkeley, que ayudó a crear la tecnología utilizada por las plataformas para detectar material de abuso sexual infantil, dijo que había visto al Congreso celebrar una audiencia tras otra sobre la protección de los niños en línea.

«Esto es algo en lo que deberíamos poder estar de acuerdo: que tenemos la responsabilidad de proteger a los niños», dijo. «Si no podemos hacer esto bien, ¿qué esperanzas tenemos para algo más?»

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