Si no es el desempleo, ¿cómo medir el mercado laboral?

Las estadísticas económicas son todas útiles y todas imperfectas. Hay que consumirlos con cuidado. Consideremos la tasa de desempleo, un indicador principal del mercado laboral estadounidense. La tasa de desempleo de EE. UU. ha estado por debajo del 4 % desde diciembre de 2021. Como puede verse en el gráfico, que muestra la tasa de desempleo desde 1948, hubo un período sostenido a principios de la década de 1950 y luego otro a finales de la década de 1960. cuando la tasa de desempleo estuvo tan baja durante tanto tiempo. Pero durante el medio siglo comprendido entre 1970 y 2020, la economía estadounidense sólo podía soñar con una tasa de desempleo inferior al 4% durante 15 meses consecutivos.

¿Tiene sentido interpretar esta tasa de desempleo como una señal de un mercado laboral estadounidense históricamente maravilloso? ¿O tiene más sentido pensar si, por una razón u otra, la tasa de desempleo actual no capta la esencia de lo que está sucediendo en el mercado laboral estadounidense?

En enero de 2024, el Centro Hutchins de Política Fiscal y Monetaria de Brookings reunió a 40 economistas del mercado laboral para hablar sobre este tema y otros. Louise Sheiner, David Wessel y Elijah Asdourian escribieron un artículo general que describe la discusión en “El mercado laboral estadounidense post-Covid: ¿Qué ha cambiado y qué no?La primera pregunta que abordan es «¿Cuál es la mejor medida de la capacidad ociosa del mercado laboral?»

Como escriben Sheiner, Wessel y Asdourian: “Muchos economistas ya no confían en la idoneidad de la tasa de desempleo como única medida importante. Aunque el desempleo en 2023 estuvo aproximadamente al mismo nivel que en 2019, otras medidas de holgura sugirieron que el mercado laboral estaba mucho más ajustado”. Específicamente, una de estas “otras medidas” es el número de puestos vacantes (también llamado número de puestos vacantes) dividido por el número de desempleados, a veces abreviado como V/U.

Como puede ver, en lo peor de la Gran Recesión de 2009, así como durante la recesión pandémica, había alrededor de 0,2 puestos vacantes por cada desempleado. Justo antes de la recesión pandémica, había alrededor de 1,2 puestos vacantes por cada desempleado. Justo después de la recesión pandémica, el número de puestos vacantes por persona se disparó hasta 2,0, antes de volver a caer a 1,4.

Esta cifra ayuda a explicar por qué una tasa de desempleo inferior al 4% antes de la pandemia no es lo mismo que una tasa de desempleo inferior al 4% después de la pandemia; es decir, hay notablemente más puestos vacantes por persona desempleada después de la pandemia. El repunte de la relación V/U a principios de marzo también puede ayudar a explicar por qué la inflación comenzó a aumentar aproximadamente en ese momento, del mismo modo que la caída de la relación V/U puede ayudar a explicar el alivio de las presiones inflacionarias en el último año.

Pero también hay dudas sobre qué se refleja exactamente en la medida de “puestos vacantes”. Esto se basa en datos sobre ofertas de trabajo publicadas por los empleadores. Pero en la era de la búsqueda de empleo en Internet, a medida que se ha vuelto más barato para las empresas publicar ofertas de trabajo, tal vez las empresas se hayan vuelto más propensas a publicar ofertas de trabajo. Los cambios en el empleo relacionados con la pandemia, especialmente para las empresas que ahora están dispuestas a contratar trabajadores remotos, pueden haber cambiado también el significado subyacente de las estadísticas de “puestos vacantes”. El total de puestos vacantes parece tener una tendencia al alza.

La discusión de los economistas laborales planteó puntos similares:

Otros participantes se opusieron a confiar en V/U, en gran parte debido al escepticismo sobre la confiabilidad de la medida de vacantes. Julia Coronado de MacroPolicy Perspectives y otros señalaron que el reciente aumento en V/U es difícil de separar de la tendencia al alza en las vacantes que comenzó alrededor de 2008. Erica Groshen, ex comisionada de la Oficina de Estadísticas Laborales, dijo que las vacantes están aumentando en todo el mundo. la junta porque la tecnología digital hace que sea mucho más fácil publicar las vacantes. “Cuando presenté mi solicitud para ingresar a las universidades, mi escuela secundaria nos dijo: ‘Pueden postularse para cinco universidades’”, comentó. “…A mis hijos les dijeron 12 universidades, porque era electrónica, y creo que a la próxima generación se les dirá algo así como 20”. Sin tener en cuenta el aumento a largo plazo de las vacantes, los detractores de V/U argumentaron que los datos tal como están no podrían informar la conversación en curso sobre la rigidez del mercado laboral.

Otra forma más de mirar el mercado laboral se basa en cómo las personas abandonan sus empleos. Básicamente, hay dos razones generales para dejar un trabajo: una separación voluntaria llamada “renuncia” (línea azul) o una separación involuntaria llamada “despido/despido” (línea roja). Como muestra la figura, los despidos aumentan durante las recesiones y se dispararon durante la pandemia. Sin embargo, el número de abandonos estaba aumentando antes de la pandemia y después de la pandemia alcanzó nuevos máximos. A esto a veces se le llama la “Gran Renuncia”, es decir, personas que deciden dejar sus trabajos.

El mayor número de renuncias sugiere otro patrón para el mercado laboral estadounidense moderno. Muchos de nosotros estamos acostumbrados a un modelo mental en el que los trabajadores pasan a estar desempleados y luego vuelven a estar empleados. Pero ¿qué pasa con las personas que renuncian para buscar un nuevo trabajo y, por lo tanto, no pasan por un período de desempleo? ¿O personas que abandonan el mercado laboral por un tiempo y luego vuelven a ingresar, pero mientras tanto no se cuentan como “desempleados”? Estadísticas de la Encuesta de Población Actual Si se analizan los flujos hacia el empleo, las estadísticas sugieren: 1) el número de personas que pasan de estar empleadas en un lugar a estar empleadas en otro está en aumento (gráfico superior); 2) el número de desempleados que pasan a ocupados es aproximadamente el mismo (segundo gráfico); y 3) el número de personas que pasan de estar fuera de la fuerza laboral a estar empleados ha aumentado un poco.

Algunos de estos patrones se mezclan. La economía estadounidense parece estar mostrando que cada vez más personas que ya tienen empleos están cambiando a trabajos con otros empleadores. Ante esa situación, una respuesta racional de los empleadores es publicar más ofertas de empleo. En algunos casos, la empresa puede no sentir que es necesario contratar en el corto plazo, pero quiere tener un grupo de solicitantes disponible si pierde trabajadores, y si aparece el candidato adecuado, está dispuesto a contratar.

En conjunto, estas estadísticas sugieren que la economía estadounidense efectivamente está teniendo un buen desempeño en términos de disponibilidad de empleos. Pero también sugiere que muchos trabajadores están buscando algo diferente, mejor o mejor pagado de una manera que ayude a compensar la inflación acumulada de los últimos años y las tasas de interés más altas que enfrentan para los consumidores y préstamos hipotecarios.

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