Aumentan las preocupaciones por la salud de los niños migrantes en los sitios de detención al aire libre

Para la doctora Theresa Cheng, la escena era “apocalíptica”.

Había llegado al Valle de la Luna, un lugar de detención al aire libre en la zona rural Mountain Empire de San Diego, para brindar atención médica voluntaria a los solicitantes de asilo que habían traspasado el muro fronterizo entre Estados Unidos y México y estaban esperando ser detenidos por las autoridades estadounidenses.

Entre la multitud en este y otros sitios, encontró niños con laceraciones profundas, huesos rotos, fiebre, diarrea, vómitos e incluso convulsiones. Algunos se escondían en contenedores de basura y en orinales portátiles desbordados. Un niño asmático sin inhalador respiraba con dificultad en el humo acre de los incendios de maleza y basura, que habían sido encendidos para calentarse.

Con la capacidad de los centros de procesamiento de inmigración al límite, los migrantes, incluidos los niños no acompañados, esperan durante horas, a veces días, en áreas de espera al aire libre, donde la falta de refugio, alimentos e infraestructura sanitaria ha desencadenado una serie de preocupaciones de salud pública para la mayoría. vulnerable.

“Desde el punto de vista de la salud pública, existen enfermedades transmisibles y exposiciones al aire libre que afectarían a cualquiera, y mucho menos a esta población médicamente vulnerable”, dijo el Dr. Cheng, médico de la sala de emergencias del Hospital General y Centro de Traumatología Zuckerberg de San Francisco.

Un juez del Tribunal Federal de Distrito de California podría decidir el viernes si el gobierno está legalmente obligado a albergar y alimentar a los niños mientras esperan.

En un expediente judicial, los abogados del Departamento de Justicia argumentan que debido a que los niños aún no han sido detenidos formalmente por la Oficina de Aduanas y Protección Fronteriza de Estados Unidos, no están obligados a brindar dicho servicio.

“Los menores en estas áreas, cercanas a la frontera entre California y México, no han sido arrestados ni aprehendidos por CBP y no están bajo custodia legal de CBP”, escribieron los abogados.

“CBP ha estado deteniendo y transportando a menores a instalaciones seguras y sanitarias de la Patrulla Fronteriza de EE. UU. de manera rápida. Pero hasta que eso ocurra, los demandantes no estarán bajo custodia del DHS”, escribieron, refiriéndose al Departamento de Seguridad Nacional.

Cuando los solicitantes de asilo ingresan a Estados Unidos entre puertos de entrada oficiales, a menudo se presentan ante los agentes de la Patrulla Fronteriza cerca del muro con la intención de ser detenidos. Son llevados a una instalación de procesamiento, donde reciben un examen médico, una verificación de antecedentes y provisiones básicas mientras comienzan el proceso de reclamo legal.

Pero a diferencia de esas instalaciones de procesamiento de inmigración, los sitios al aire libre no tienen refugios, comidas ni personal médico afiliado al gobierno. Algunos sitios no tienen baños, lo que hace que la gente defeque al aire libre, según Erika Pinheiro, directora ejecutiva de la organización legal y humanitaria sin fines de lucro Al Otro Lado, quien ha brindado ayuda en los campamentos. Según los voluntarios, con una cantidad limitada de pañales, toallitas y cremas, los bebés han permanecido en pañales sucios durante períodos prolongados de tiempo. exposiciones judicialescausando dermatitis del pañal grave.

Un alto funcionario de Aduanas y Protección Fronteriza reconoció en una entrevista que las personas en ocasiones habían esperado días para ingresar al procesamiento, pero dijo que los grupos vulnerables como los niños siempre tenían prioridad y que los tiempos de espera habían disminuido significativamente en los últimos meses. Dijo que la agencia había más que triplicado la capacidad en los centros de procesamiento en San Diego y que había aumentado la cantidad de autobuses de transporte y personal para acelerar las detenciones.

Aún así, dijo, el sistema no fue creado para encuentros con migrantes en la escala actual, y el cambio de los cruces a regiones más remotas ha hecho que el proceso requiera aún más recursos, ya que los vehículos y el personal deben viajar más lejos entre los campamentos y la Patrulla Fronteriza. estaciones. Dijo que sería necesario un aumento importante de la financiación federal para abordar el problema por completo.

Al menos siete áreas de detención de migrantes han surgido en varios puntos a lo largo de la frontera de California. Uno es una gran extensión de tierra en el desierto al lado de una carretera; otra es una meseta en un desierto montañoso; otro es la estrecha brecha entre dos muros fronterizos paralelos que se han erigido a pocos metros de la ciudad mexicana de Tijuana.

Ninguna de las áreas de detención fue establecida formalmente por los funcionarios de inmigración, pero se han convertido en un pilar de sus operaciones: campos improvisados ​​donde instruyen a los solicitantes de asilo a hacer fila para contar, quitarse los cordones de los zapatos, quitarse una sola capa de ropa y esperar.

Adriana Jasso, que dirige una estación de ayuda voluntaria contra las tablillas de acero del muro fronterizo en San Ysidro, California, en nombre de la organización sin fines de lucro American Friends Service Committee, dijo que la falta de alimentos, agua y fórmula para bebés proporcionada por el gobierno ha sido particularmente preocupante. «No hay lógica si el país más poderoso de la historia de la humanidad, el país con la mayor concentración de riqueza, no es capaz de satisfacer las necesidades básicas de los niños», afirmó.

Los grupos de defensa de los inmigrantes han archivado múltiple quejas con la Oficina de Derechos y Libertades Civiles del Departamento de Seguridad Nacional y un grupo de abogados que representan a niños bajo custodia de inmigrantes como parte de un acuerdo judicial federal de 1997 conocido como el acuerdo Flores han acudido a los tribunales por las condiciones.

El acuerdo de Flores estableció los estándares de tratamiento para los niños inmigrantes detenidos por el gobierno. Básicamente requiere que los niños bajo custodia de inmigración tengan derechos y protecciones similares a los de los niños dentro del sistema de bienestar dentro del país, y que sean liberados de la detención con un patrocinador apropiado, como un padre o un familiar, “sin demoras innecesarias”.

Los abogados demandantes en el acuerdo, incluido el Centro Nacional para la Ley Juvenil, una organización sin fines de lucro con sede en Oakland, han presentado una nuevo movimiento para hacer cumplir los términos de Flores para los jóvenes migrantes que aún esperan ser procesados ​​al aire libre. Argumentan que los niños que esperan junto al muro fronterizo merecen la misma vivienda segura y sanitaria que los que ya están bajo custodia oficial, ya que tienen prohibido salir de los campamentos y no tienen forma de regresar.

La carga de los problemas médicos entre los niños en las áreas de detención es difícil de medir, ya que los voluntarios solo pueden ingresar a los sitios a discreción de los agentes fronterizos, y una mezcolanza de grupos de ayuda no lleva un registro colectivo de las heridas tratadas o los electrolitos dispensados.

En un correo electrónico de diciembre de 2023 a funcionarios federales, un abogado escribió que los bebés en las áreas de detención habían comenzado a vomitar debido a una deshidratación severa y que a algunos niños se les había dado una barra de granola como sustento por día. Pedro Ríos, director del programa fronterizo entre Estados Unidos y México del Comité de Servicio de Amigos Estadounidenses, dijo que se había encontrado con migrantes que habían estado comiendo hojas porque habían estado allí durante cinco días sin comida, así como con madres que habían dejado de producir leche materna debido a estrés traumático y bebés sin fórmula que lo reemplace.

Cientos de niños se han reunido en estos sitios cada mes desde el verano pasado, y la Dra. Cheng, que también es profesora de medicina de emergencia en la Universidad de California en San Francisco, estimó que había evaluado o tratado a 100 niños solo en una semana. . Se encontró con un niño de 5 y 12 años que había pasado tres noches al aire libre; un niño de 8 o 9 años al que le dio puntos en la cara al aire libre; un niño de 13 años con una lesión traumática, sangre que brotaba de sus oídos y nariz.

Los niños no son los únicos inmigrantes con problemas de salud graves. En zonas remotas del este del condado de San Diego, quienes se entregan a las autoridades fronterizas a menudo han soportado viajes arduos a través de terrenos montañosos escarpados y tierras desérticas, llegando a las áreas de detención con una salud deteriorada. Los médicos dijeron que encontraron a un hombre con un trasplante de riñón que se estaba quedando sin inmunosupresores, una mujer con un derrame cerebral traumático que no podía alcanzar sus propios cordones de los zapatos y un migrante que había viajado con un concentrador de oxígeno y se había vuelto hipóxico. Finalmente murió.

Los médicos están particularmente preocupados por los casos de hipotermia entre los niños, ya que muchos tienen menos grasa corporal que los adultos y pueden estar desnutridos debido a sus viajes. Los inmigrantes han quedado empapados durante la noche en las zonas de espera debido a las fuertes lluvias, lo que puede provocar una caída de la temperatura corporal. Dos menores fueron hospitalizados por hipotermia el mes pasado.

Karen Parker, una trabajadora social jubilada de Boulevard, California, que realiza pruebas médicas voluntarias en los campamentos del este, dijo que, además de pies rotos y tobillos torcidos, habitualmente se encuentra con menores no acompañados que sufren ataques de pánico. “El estrés, el agotamiento y el trauma los enferman físicamente”, dijo. «Los miro, pensando que finalmente están aquí, pero sus ojos están muy vacíos».

El número de personas y la duración de los tiempos de espera han fluctuado desde el verano pasado. En las últimas semanas, la actividad militar mexicana ha empujado a los migrantes hacia el oeste, una región más urbana entre Tijuana y San Ysidro de California, donde los solicitantes de asilo que traspasan el muro fronterizo principal deben esperar a los agentes federales en el espacio de 280 pies detrás de un segundo muro. Menos brechas en el muro fronterizo primario significan que más niños están arrastrado sobre él o contrabandeado debajo de él, a pesar del alambre de púas. Los trabajadores humanitarios han documentado un aumento de los cortes profundos en la cabeza y los neurocirujanos locales han informado de un aumento de las lesiones traumáticas.

En las últimas semanas, un niño de 3 años y otro de 1 año han tenido ambos caído del muro fronterizo en brazos de sus padres.

«Cuando escuchas a los bebés llorar y llorar, justo al otro lado de esta pared, esa es la peor parte», dijo Clint Carney, gerente de asuntos gubernamentales de la organización sin fines de lucro Survivors of Torture, International, que brinda ayuda a través de las tablillas en el muro fronterizo.

Los equipos locales de emergencias médicas se vieron inundados de llamadas desde los sitios, y los trabajadores humanitarios dijeron que los agentes federales a menudo habían negado sus solicitudes de marcar el 911, sugiriendo que los migrantes estaban fingiendo lesiones. Aquellos que sufrían lesiones graves a menudo llamaban al personal médico voluntario para que les asesorara por teléfono.

Cuando el Dr. Cheng recibió una de esas llamadas una mañana reciente y llegó al lugar y encontró a un niño de 13 años con pulso débil y sangre saliendo de sus oídos y nariz, dos agentes fronterizos estaban cerca pero no habían tomado ninguna medida. pasos para ayudar, dijo en documentos judiciales.

El Dr. Cheng realizó RCP, pero los servicios de emergencia tardaron una hora en llegar, dijo. El niño murió.

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