En el US Open, Coco Gauff y compañía apuestan por su reclamo

Liderado por Coco Gauff y un elenco de carismáticos advenedizos, el tenis alcanzó un punto óptimo en el US Open de este año con una mezcla diversa de lo antiguo y lo actual, lo que indica que el juego está renovado y firmemente energizado a medida que ingresa a una nueva era.

Nada de Serena Williams. Ni Roger Federer ni Rafael Nadal.

Ningún problema.

Es cierto que Novak Djokovic, que ganó el título número 24 de su carrera el domingo al vencer a Daniil Medvedev en la final individual masculina, todavía está realizando su acto de magia. Pero el pensamiento convencional sostenía que el tenis estaría en problemas cuando los campeones legendarios que apuntalaron el juego profesional durante aproximadamente las últimas dos décadas comenzaran a abandonar el juego en masa.

En este torneo, la imponente llegada de Gauff, quien ganó el título individual femenino El sábado por la noche, junto con las actuaciones memorables de Ben Shelton y Frances Tiafoe, demostraron que pensar estaba equivocado.

En el Centro Nacional de Tenis Billie Jean King, un cuarteto de leyendas ya no sofocaba el juego, eclipsando el movimiento hacia adelante, a veces estancado, de los jugadores jóvenes que venían detrás. Se podía sentir en el campo, que se llenaba con tantos espectadores que a menudo parecía que no había espacio para moverse sin lastimarse un hombro. El evento de este año estableció récords de asistencia casi todos los días.

“Es increíblemente estimulante ver un cambio en las personalidades”, dijo Kate Koza, residente de Brooklyn y habitual del Open desde 2016, haciéndose eco de un sentimiento que escuché repetidamente durante las dos semanas que duró el evento. «No estamos viendo simplemente las mismas caras con la misma historia mítica».

El tenis está cambiando, y ningún jugador lo encarnó mejor que Gauff, de 19 años, quien, desde que irrumpió en escena hace cuatro años con una victoria en primera ronda sobre Venus Williams en Wimbledon, parecía destinada a este momento.

En estas dos semanas en el US Open, ella creció completamente en ella misma. Sus obedientes padres, siempre a su lado durante todos estos años en la gira, con su padre como entrenador, le dieron más libertad y pasaron a un segundo plano. Gauff prosperó y dejó en claro que ahora es su propia mujer. Piense en cómo exigió que su nuevo entrenador, Brad Gilbert, bajara el tono de sus instrucciones parlanchinas durante su pelea de cuarto asalto contra Caroline Wozniacki.

“Por favor, deténgase”, ordenó, agregando una firmeza que demostraba que ella era quien dictaba su acción en este evento. «¡Deja de hablar!»

En Flushing Meadows Corona Park en Queens, ella dominó el escenario.

Se apoyó en su velocidad y mejoró su derecha para ganar cuatro enfrentamientos de tres sets durante el torneo y jugó como una astuta veterana en los momentos más emocionantes.

Obtuvo energía de la multitud: mira, están Barack y Michelle Obama, y ​​allí, Justin Bieber. «Vi a casi todas las celebridades que mostraron en esa pantalla», dijo, y agregó que acogió con agrado el momento y prometió «ganar frente a esta gente».

Mientras lanzaba un último pase que superó a Aryna Sabalenka para llevarse el título, cayó de espaldas y luego se arrodilló para empaparse del momento entre lágrimas, Gauff reclamó un espacio eterno en la memoria colectiva. Mirando desde una docena de filas detrás de la cancha central, sentí escalofríos y piel de gallina. El enorme estadio tembló y se balanceó, la mayoría de los 23.000 aficionados dentro del estadio de pie, vitoreando y cantando. Querían este momento, este campeón, este nuevo comienzo.

Desde que Serena Williams ganó su primer título importante a los 17 años en el US Open de 1999, el Open ha tenido otros campeones negros. Su hermana Venus en 2000 y 2001. Sloane Stephens en 2017. Naomi Osaka, negra y asiática, en 2018 y 2020.

Pero Gauff es el primero en una nueva era, un nuevo campeón en un nuevo mundo del tenis, uno sin la sombra de Serena. Se ha pasado la antorcha.

Claro, la mayoría de los fanáticos odiaban ver al sembrado No. 1 masculino, Carlos Alcarazel campeón de wimbledon, caer derrotado ante Medvedev en las semifinales. El duelo soñado había sido un campeonato entre Alcaraz y Djokovic, poseedores de la rivalidad más candente del tenis masculino.

Pero si algo hemos aprendido del control que cuatro jugadores genios han tenido en el tenis, es que el curso esperado eventualmente se vuelve monótono. Mírelo de esta manera: si Djokovic y Alcaraz finalmente se enfrentan en el US Open, el hecho de que apenas se les haya negado un duelo en Flushing Meadows en 2023 hará que su enfrentamiento sea mucho más dulce.

El US Open del año pasado, con su celebración de despedida del retiro y la carrera de Serena, pasó página. El torneo de este año cerró el libro y lo volvió a guardar en el estante.

Se podía sentir la exuberancia en el aire desde el principio, una energía que contaba una historia: Djokovic permanece, igual que siempre, pero todos los demás en los dos campos parecían liberados al perder la sombra de Serena, Nadal y Federer.

Los cuartos de final masculinos contaron no sólo con Alcaraz sino con dos americanos resurgentes de veintitantos años, Taylor Fritz y Frances Tiafoe, uno de los favoritos de los fanáticos por su voluntad de conectarse con la multitud.

Como para anunciar el hecho de que los jugadores negros son una fuerza en ciernes y en auge tanto en el fútbol masculino como en el femenino, Tiafoe y Shelton se convirtió en el primer hombre afroamericano en uno frente al otro en los octavos de final de un campeonato importante.

Esa no fue la única nota a pie de página notable. El Shelton en rápido ascensode 20 años, fue el estadounidense más joven en llegar a una semifinal del US Open desde 1992. Golpeó a Tiafoe para llegar allí, cautivando al público con servicios de 149 millas por hora y una competitividad directa que demostró que no retrocedería ante ningún problema. desafío, incluso si ese desafío fuera Djokovic.

Después de vencer a Shelton en una reñida victoria en sets corridos para avanzar a la final masculina, Djokovic imitó el gesto de celebración Shelton había aparecido durante todo el torneo después de la victoria: un teléfono imaginario en la oreja, que luego golpeaba, como diciendo: «Juego, set, partido, conversación terminada».

El sabio maestro permanece, todavía dispuesto a dar educación a los jóvenes por un tiempo más.

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